Афинский философ Сократ впервые поставил во главу философии - этику, т.е. вопросы о сущности человека, его нравственных качеств, сущности человеческих знаний. До него философов интересовали вопросы природы, мироздания. «…Сократ исследовал нравственные добродетели и первый пытался давать их общие определения (ведь из рассуждавших о природе только Демокрит немного касался этого и некоторым образом дал определения теплого и холодного; а пифагорейцы — раньше его — делали это для немногого, определения чего они сводили к числам, указывая, например, что такое удобный случай, или справедливость, или супружество). …Две вещи можно по справедливости приписывать Сократу — доказательства через наведение и общие определения: и то и другое касается начала знания», — писал Аристотель («Метафизика», XIII, 4).

Важнейшим этапом в становлении Сократа как мыслителя явилось провозглашение его «мудрейшим из людей» Дельфийским оракулом (об этом повествует Платон в Апологии Сократа). Размышляя об этих словах и сопоставляя их с собственным убеждением в том, что он «знает только то, что ничего не знает», Сократ пришел к выводу, что это убеждение и делает его мудрейшим, поскольку другие люди не знают даже этого. Познание меры собственного (и других людей) незнания, к чему побуждают человека и значащиеся при входе в дельфийский храм Аполлона слова «Познай самого себя», стало общим принципом сократовских исследований.

Сократ обратился к внутренней сфере человека и перенес акцент с погони за внешними достижениями в конкретных видах деятельности на стремление к познанию Истины. Он утверждал, что и справедливость, и всякая другая добродетель есть мудрость, основывающаяся на овладении истинным знанием. Сократ провозгласил существование абсолютной умопостигаемой истины, знание которой, в отличие от знания ложных мнений, пусть и широко распространены, только и дает настоящую мудрость. Так Сократ связал добродетель с истинным знанием. Эта установка и определила суть его педагогических взглядов. 

Сократ считал человека рожденным для образования. Оно как бы насыщало внутреннюю жизнь людей высшим богатством, просвещая ее, позволяя познать истину, обрести свободу и сохранить ее в сложных и неблагоприятных ситуациях. Сократ отказывался рассматривать образование как способ постижения формальной («книжной») науки, как овладение «прагматическим» знанием. Он понимал образование как единственно возможный путь духовного развития, основанный на осознании человеком своего невежества, на самопознании, опирающемся на адекватную оценку собственных возможностей. И тогда оно способствует оздоровлению нравственности человека, а, следовательно, и укреплению нравственных устоев общества. 

Учительская деятельность для Сократа была дороже жизни. Когда перед ним встал выбор, сохранить жизнь или отказаться от такой деятельности, Сократ принял яд цикуты. 
Сократ излагал свое учение в любой аудитории, будь то городская площадь или аллеи Ликея. Он был одним из родоначальников диалектики как метода установления истины путем постановки наводящих вопросов - т. н. сократического метода. Главную задачу наставника Сократ видел в том, чтобы пробудить мощные душевные силы ученика. В таком «повивальном искусстве» он видел основное предназначение учителя.

Педагогический метод Сократа изначально предполагал критическое отношение учеников как к традиционным представлениям, так и к утверждениям учителя, провоцировал их на спор, способствовал самостоятельному осмыслению обсуждаемой проблемы, был направлен на развитие интеллектуальной активности. В поисках истины ученик и наставник должны были находиться в равном положении, руководствуясь тезисом: «Я знаю только то, что я ничего не знаю».

Беседы Сократа вызывали у слушателей особый эмоциональный и интеллектуальный подъем. «Когда я слушаю его, сердце у меня бьется гораздо сильнее... а из глаз моих от его речей льются слезы; то же самое, как я вижу, происходит и со многими другими», - так описывал свои впечатления ученик Сократа.

Свои мысли Сократ не записывал, полагая, что это ослабляет память. А своих учеников приводил к истинному суждению через диалог, где задавал общий вопрос, получив ответ, задавал следующий уточняющий вопрос и так далее до окончательного ответа. О взглядах Сократа можно судить по его беседам, оставшимся благодаря записям его ученика Платона. В диалогах Платона Сократ выведен главным действующим лицом.
Помимо Платона, известны имена и других учеников Сократа, высказавших интересные мысли о воспитании. Один из них, Ксенофонт (430 - 355 до н. э.), является автором первого античного педагогического романа «Воспитание Кира». Ксенофонт полагал, что образование должно быть, прежде всего, делом государства, которому следует воспитывать совершенных граждан. Во главу угла нравственного воспитания ставилось формирование чувства справедливости.

Другой ученик Сократа - Антисфен (450 - 360 до н. э.), основатель философской школы киников, - полагал, что в воспитании необходимо прежде всего приближаться к миру реальных явлений. Основным методом воспитания он называл пример наставника. Как особую задачу Антисфен выделял воспитание привычки преодолевать трудности и лишения, презирать мирские блага («пусть дети наших врагов живут в роскоши»).