Жан Жак Руссо (1712-1778) – философ, писатель, композитор, выдающийся педагог. Не получивший систематического образования, но обладавший неуемной страстью к  совершенствованию, Ж.-Ж.Руссо стал одним из наиболее просвещенных людей своей эпохи.

Проблемы воспитания заинтересовали Руссо уже в начале жизненного пути. В письме к отцу (1735) он признался в особом влечении к поприщу воспитателя.  В трактате «Проект воспитания де Сент-Мари», представляющем взгляды Руссо на воспитание сына судьи Мабли (у которого он служил домашним учителем), обнаруживается стремление автора к обновлению обучения и воспитания. Автор «Проекта…» счел главнейшей и первоочередной педагогической задачей «сформировать сердце, суждение и ум, и именно в том порядке, в каком назвал их».

Переломным для Ж.Ж.Руссо стал 1749 год. На тему, предложенную Академией Дижона, он написал трактат «Cпособствовало ли возрождение наук и искусств улучшению нравов?». В трактате страстно обличался старый общественный уклад, как противоречащий природе человека, рожденного добрым, счастливым и равноправным. В этом сочинении Руссо резко выступил против современной ему культуры и социальной несправедливости, давая понять, что подлинно гуманный человек может быть воспитан лишь в условиях радикальных общественных перемен.


Творческий взлет Ж.-Ж.Руссо пришелся на 1756-1762 гг. В этот период он написал такие произведения, как «Юлия, или Новая Элоиза», «Об общественном договоре», «Эмиль, или О воспитании», «Письма о морали» и др., сделавшие его знаменитым не только во Франции, но и за ее пределами.
В «Письмах о морали», завершенных в 1758 г. поставлен фундаментальный вопрос о сущности человеческой личности. Руссо-гуманист провозглашает природную доброту человека, с учетом которой предлагает воспитывать людей. 
Роман «Эмиль» отразил общее мировоззрение Руссо, где педагогика – важная, но не единственная сфера. Руссо критически освоил и переработал достижения французской педагогики и педагогической мысли европейской цивилизации, начиная с античности и до конца XVIII в. Его программа внятно напоминает суждения М.Монтеня о ненасильственном воспитании, Дж.Локка и Ф.Рабле – о физическом воспитании, А.Тюрго –о природной доброте человека, Ш.-И.Сен-Пьера – о нравственном воспитании и т.д. 
В «Эмиле» Руссо подверг критике существовавшую практику организованного воспитания; показал кастовость, ограниченность, неестественность воспитания и обучения в сословных школах, говорил об антигуманности воспитания в аристократической среде, где ребенок обычно находился под присмотром гувернера или в пансионате, будучи оторван от родителей. Одновременно Руссо в духе своей теории естественного права изложил проект воспитания нового человека. Главным естественным правом человека Руссо считал право на свободу. Вот почему он выдвинул идею свободного воспитания, которое следует и помогает природе, устраняя вредные влияния. В связи с этим Руссо выступил против авторитарного воспитания. Средством нового воспитания объявляется свобода или природная жизнь вдали от искусственной культуры.  
Руссо считал, что на ребенка воздействуют три фактора воспитания: природа, люди, вещи. Каждый из этих факторов выполняет свою роль: природа развивает способности и чувства; люди учат, как ими пользоваться; вещи позволяют  приобрести собственный опыт относительно предметов. Все вместе эти факторы обеспечивают естественное развитие ребенка. Задача воспитателя – привести в гармонию действие этих сил. Наилучшим воспитанием Руссо полагал, прежде всего, самостоятельное накопление жизненного опыта. Достаточный запас такого опыта приобретается к 25 годам, возрасту возмужания человека, когда он, будучи свободным, может стать полноправным членом общества.
Великий гуманист выступал за превращение воспитания в естественный, активный, исполненный оптимизма процесс, когда ребенок живет в радости, самостоятельно слушая, осязая, наблюдая  мир, духовно обогащаясь и удовлетворяя жажду познания. 
Составной частью концепции естественного развития ребенка являются идеи так называемого отрицательного воспитания, предполагающего известные ограничения в педагогическом процессе. Так, предлагалось не спешить в интеллектуальном и нравственном воспитании, отодвигая достижение их главных целей на поздние периоды детства, отрочество и юность. 
Воззрения Ж.-Ж.Руссо сыграли исключительно важную роль в развитии педагогических идей. «Эмиль» породил небывалый общественный интерес к проблемам воспитания. Во Франции за 25 лет после появления «Эмиля» было опубликовано вдвое больше работ по вопросам воспитания, чем за предшествующие 60 лет. 
Идеи Руссо оказали воздействие на всю последующую педагогическую мысль.